Minerales Metálicos

Minerales Metálicos

Definición de minerales metálicos

Los minerales metálicos son recursos no renovables que están presentes en la corteza terrestre en grandes cantidades y que se producen de forma natural en raras concentraciones. Como puede suponerse, contienen uno o más elementos metálicos, por lo que tienen un característico brillo.

Los depósitos de minerales están formados por una gran variedad de minerales que contienen metales valiosos para el ser humano, como el oro, el cobre, el níquel, el plomo y el zinc. Se extraen en áreas donde se concentran como consecuencia de procesos naturales como la presión, el calor, las actividades orgánicas, entre otros. Estos procesos tienen una duración de millones de años. Para separar el metal del mineral, es necesario romper éste y tratarlo químicamente.

Tipología de minerales metálicos

Los minerales metálicos pueden clasificarse de acuerdo con sus características; existen tres tipos básicos: metales preciosos, metales siderúrgicos y metales industriales no ferrosos. Los primeros son escasos en la naturaleza, y debido a ello, su valor económico es muy alto. Es el caso del oro, la plata, el platino, el paladio y el rodio. Los metales siderúrgicos como el fierro, manganeso y el coque son usados como materia prima en la industria siderúrgica, aquella que trata el hierro para producir diferentes tipos de éste. Por último, los metales industriales no ferrosos son imprescindibles en la industria de la transformación, como el cobre, el zinc y el molibdeno.

Aplicaciones de los minerales metálicos

Tienen amplias aplicaciones en el sector industrial, pues con ellos se fabrica un sinfín de productos para muchos ámbitos: doméstico, médico, cosmético, energético, textil, automotriz, aeronáutico, orfebre y joyero, etc. Una característica particular es que pueden servir como piezas de colección por sí mismos, ya que muchos son valiosos incluso antes de fabricar otras piezas.

Información sobre minerales metálicos

Aplicación en joyería del oro, un mineral metálico. Fotografía de Asif Akbar.

Tecnologías que usan minerales metálicos

Los minerales metálicos son usados en infinidad de tecnologías, incluso en aparatos que al parecer no tienen en su composición algún tipo de metal. Una de las tecnologías aplicadas más comunes en el entorno urbano es el cableado eléctrico, que está elaborado con cobre en vista de la buena conducción eléctrica que posee este mineral metálico. El filamento interno de las bombillas es de tungsteno, un metal que no se derrite aunque esté a altísimas temperaturas. Los celulares también contienen partes internas fabricadas con metales, al igual que las tuberías, las pinturas, las carrocerías, los medicamentos, las baterías, los cubiertos, las computadoras, las llaves, los aparatos electrodomésticos, las películas fotográficas, las joyas por supuesto, y muchísimos artefactos más.

Ventajas de los minerales metálicos

La mayoría de los minerales metálicos son muy fuertes, tienen puntos de fusión muy altos y son excelentes conductores de la electricidad. Además, tienen la propiedad de la maleabilidad, esto significa que pueden ser golpeados, presionados en láminas delgadas y tener diversas formas.

Por otra parte, se considera que los minerales metálicos pueden ser suministrados a mayor escala que los combustibles fósiles, puesto que se forman a partir de procesos tectónicos que incluyen la mayoría de las superficies terrestres y en cambio, los combustibles fósiles se limitan a formarse en zonas donde existen formas de vida basadas en el carbono. Pese a que son recursos no renovables en términos humanos, éstos no podrían terminar con las fuentes, puesto que su cantidad es mayor que la demanda.

Desventajas de los minerales metálicos

Los minerales metálicos inciden negativamente en el medio ambiente. Por ejemplo, la práctica de la minería a cielo abierto ocasiona que grandes zonas queden sin flora y fauna, y que los paisajes áridos sean lo más común. Muchos residuos de la extracción de los metales son vertidos irresponsablemente en el suelo y esto crea grandes vertederos de escombros, además de que los compuestos tóxicos de algunos metales pueden ocasionar la muerte de especies silvestres.

Y nadie dijo que la minería es fácil. La exploración minera requiere la búsqueda en enormes extensiones de tierra para encontrar en ocasiones sólo pequeños depósitos de minerales metálicos.

Futuro de los minerales metálicos

Resultan recursos casi inagotables ya que es poco probable que se terminen a corto plazo, por lo que seguirán utilizándose hasta dentro de muchos años. Tienen un papel importante en la economía y la historia de cada país. Todavía existen yacimientos recién descubiertos y muchos más sin descubrir aún, así que la situación implica mucho trabajo y energía.

Fotografía principal de Nat Merry.

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