Mantarraya

Mantarraya

Características e información de la mantarraya gigante-Manta birostris

Pez aplanado del orden Myliobatiformes y de la familia Mobulidae y como su nombre sugiere, es la más grande de las especies de rayas y está muy relacionada con los tiburones.

Descripción de la mantarraya gigante

Es una especie que se distingue por la forma plana de su cuerpo y sus dimensiones. Mide hasta 9 metros de ancho y pesa alrededor de 1,350 kilogramos. Se presenta poco dimorfismo sexual aunque la hembra es ligeramente más grande que el macho.

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El esqueleto de la mantarraya está compuesto de cartílago y esto permite una gran capacidad para realizar diversos movimientos. Posee dos aletas pectorales y una pequeña aleta dorsal, así como cola larga sin aguijón y branquias en la parte inferior de su cuerpo. No cuenta con aletas caudales. Dos lóbulos cefálicos se extienden desde la zona frontal de la cabeza y una hilera de dientes pequeños se sitúa únicamente en la parte superior del hocico.

La piel es áspera y escamosa y el color del cuerpo es variable dentro de la gama de los tonos oscuros. Suele ser negro o azul grisáceo en la parte superior y color blanco con “motas” grises en la parte inferior.

Distribución y hábitat de la mantarraya gigante

Se distribuye en los mares subtropicales y tropicales de todos los océanos del mundo. En el hemisferio norte se encuentra desde el norte hasta el sur de California y Nueva Jersey en Estados Unidos, la bahía Mutsu en Japón, la península de Sinaí en Egipto y las islas Azores en Portugal. En el hemisferio sur se encuentra sobre todo en el sur de las aguas de Perú, Uruguay, Nueva Zelanda y Sudáfrica.

La mayor parte de su vida está lejos de tierra, mar adentro en aguas profundas y zonas pelágicas. Hay poca información sobre sus movimientos migratorios, pero se sabe que nada con las corrientes y migra a zonas con abundancia de zooplancton.

Comportamiento de la mantarraya gigante

Es una especie pacífica, solitaria y no territorial. Es “elegante” nadadora, por lo que pasa la mayor parte del tiempo flotando en línea recta. Presenta mayor actividad durante la temporada de celo y gusta de saltar fuera del agua. Incluso se le ha visto hacerlo y alcanzar una altura de más de 7 metros. En ocasiones, la mantarraya gigante acude a “estaciones de limpieza” en arrecifes de coral y se mantiene inmóvil mientras peces limpiadores consumen su piel floja y algunos parásitos.

Se cree comúnmente que la mantarraya descansa en el fondo del mar como otros peces planos, pero la verdad es que no puede hacerlo porque necesita nadar continuamente en el sentido de las corrientes para permitir a sus branquias la obtención de oxígeno.

Alimentación de la mantarraya gigante

La mantarraya gigante es carnívora y su alimento primario se compone de zooplancton, peces y crustáceos marinos. Para comer, primero nada alrededor de su comida (quizá para desorientarla) y después se dirige rápidamente hacia ella con la boca muy abierta. La comida se filtra entre el tejido de los arcos branquiales y la traga.

Come tanto que en una semana es posible que consuma hasta el 13 por ciento de su peso corporal en zooplancton, peces y crustáceos.

Reproducción de la mantarraya gigante

El macho es sexualmente maduro si el ancho entre sus “alas” es de unos 4-4.5 metros y la hembra ya puede reproducirse entre los 8 y 10 años de edad.

El proceso de cortejo inicia con varios machos, uno detrás de otro, que nadan detrás de la hembra durante unos 30 minutos. Entonces la hembra disminuye su velocidad y uno de los machos le muerde una aleta pectoral. Posteriormente introduce su esperma en la cloaca de la hembra y se retira. Esto es repetido por los demás machos que nadaban detrás de la hembra.

Los huevos fertilizados se desarrollan dentro del oviducto de la hembra. La gestación dura 12 meses y regularmente nacen cerca de la costa 1 o 2 crías vivas envueltas en sus aletas pectorales.

Amenazas de la mantarraya gigante

La mantarraya gigante está clasificada como especie “Vulnerable” en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Se encuentra amenazada por sus depredadores naturales y por el ser humano. Éste practica la caza para comerciar con su aceite y su carne. Otras partes de su cuerpo como las aletas son muy utilizadas para preparar ungüentos o líquidos importantes en la medicina tradicional china. Además, se suma a la lista de amenazas la cada vez mayor contaminación de las aguas, que degrada su hábitat y provoca su muerte.

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